CR外传

[刀剑神域外传][Clover's regret][3](完结)

Heathcliff · 11月2日 · 2021年 ·

 

一章 黑鬼灯的弓姬


侦探克雷威尔──暮居海世,这一天从一大早就苦於身体状况恶化。

四肢莫名沉重。

由于高烧引起头痛和目眩,抬头看到的天花板是扭曲的。

虽然没有想要呕吐的感觉,喉咙却肿起来,光是喝水就非常疼痛。

简而言之,是重度的夏季流感。六月梅雨季气温下降使他中镖了。

原因也大致明白了。几天前会面的客户正是同样症状,对方拖著病体勉强工作。

他的部门现在因为夏季流感的连锁感染,业务一团乱,几乎是开着门歇业的状态。

「一点感冒请什么假?」这种时代错误的方针,有时会让组织瓦解。若是运气好碰上感染力弱的病毒或许还行得通;如果正好相反,简直会陷入称为生化恐攻的惨状。

(这种商洽……果然该在VR空间进行啊。)

「Clover's Network Security Corporation」的社长暮居海世再次如此自我警惕。至少在VR空间不会感染感冒。

不过这次是由于今后想采用VR办公室的客户找他咨询,所以最初的说明必须前去拜访对方。

不论怎么估计也得花上好几天才能康复,然而他还有其他工作。

(虽然现实中的工作没办法做,不过若是游戏里的导游工作……不,可是──)

臥病在床的病人也能玩正是VRMMO的优点,话虽如此,游戏时当事人的高烧也不可能退烧。

(明天排定的工作是──「橡守先生」的导览啊……)

他是重要的──极为重要的顾客。

虽然肯定是克雷威尔应该亲自出马的工作,但要是因为发高烧而乱说话,有可能陷入比取消更糟的事态。

就连现在这个时候,他也深深感受到自己的思考变得非常迟钝。

盘算一会儿之后,他躺在床上,用不灵巧的手指头勉强开始打一封邮件。

他的公司并非只有他一人的个人事业。还有其他可靠的公司职员。

虽然很难找到导游业务的代打者,不过这时没有別的选项。

视野转个不停,无法好好地看清液晶萤幕,他比平时多花数十倍的时间,才总算写完一封邮件。

他也没余裕检查文章内容就直接发送,放任身体被高烧带来的不快感包围。

没多久时间,电话响了。

「……喂喂……?」

他的声音非常沙哑。这时从听筒传回不安的声音。

「海……海世,你不要紧吧?听说你感冒下不了床……!」

「抱歉……我发不出声音……有事请用邮件联络……」

他用令人听不下去的声音勉强传达这点,并立刻切断通话。现在喉咙没办法讲太久。

过了一会儿收到邮件。

 

「橡守先生就由我负责导览,不必担心。我也会事先告知对方。不用操心,现在就好好地休息。千万不要勉强──」

 

看完答应的邮件后──

克雷威尔就像断了线的风筝,突然失去意识。

 

 

最近,三叶草侦探社的客户增加了。

频繁地赖在这里的那由他,事不关己地确实感觉到客人增加。

虽然是游戏里的观光导览这种像在开玩笑的工作,但毕竟没有竞争对手。或许是正好符合小众的需求,尤其企业人士的委托源源不绝。

其目的并非「观光」而是「视察」,对话内容也是「在VR空间里获利的手段」、「过去的成功例子和失败例子」、「现在玩家的消费动向」或「VRMMO作为宣传或形象策略舞台的活用法」等,变得更以商业用途为主。

这些委托人大多经由「飞鸟帝国」营运方的介绍来造访事务所。

若是营运公司直接宣传VRMMO里头沉眠的商机,当意图洩漏时公司之间的关系有可能恶化。身为第三者的克雷威尔毫无忌惮地,不分好的与坏的部分传达现实,以长远的眼光来看对两者都有益处──侦探佯装不知有这层算计。

当然这是克雷威尔与营运方的「介绍者」之间,拥有强大的信赖关系才得以成立。

以前,那由他和矢凪一同参加「幽灵乐队」的游戏测试时,克雷威尔曾说自己「和营运方有丰厚的人脉」。

从初春到现在,那由他一直以为这个人脉就是错误检测室的室长虎尾──

现在在她面前,相当於虎尾上司的「克雷威尔真正的后盾」,表现出非常可爱的模样。

「哎呀,妳们好啊。初次见面,两位小姐。妳们的事我从虎尾那儿听说了。在幽灵乐队的事件受到妳们很多照顾。那时候真是谢谢了。」

「……呃。」

主人不在的三叶草侦探社──

今天也一如往常擅自进入放松休息的那由他和小历,对这名奇妙的访客只感到困惑。

悠然地站在她们眼前的,是一只猫。

被纯白浓密的毛所覆盖,脸部平坦的波斯猫──大礼帽加上燕尾服、夹鼻眼镜和怀表、漆成黑色的手杖与皮鞋等,服装令人联想到近代的英国绅士,不过不管怎么看都完全是一只猫。

选单视窗上显示「橡守」这个玩家名称。

「…………初次见面,你好。」

不知该如何反应的那由他暂且蹲下,以接近对方视线的高度回应握手。

穿着神主装束的虎尾跟在波斯猫后面,不住地搔头。

「啊……嗯,这位是我的上司,我们公司的CTO──最高技术负责人橡守先生。是执行干部之一,也是技术部门的统筹,总之是非常了不起的人,实际上是有老婆的五十几岁男性,所以请不要摸他的喉咙下方或是拿出逗猫棒──嗯,妳,就是妳。」

小历一边抚摸猫的喉咙一边默默地持续挥逗猫棒,虎尾看到后劝告她。

这位橡守先生满足地瞇起眼睛,喉咙里发出呼噜呼噜声。

「唔嗯,无妨──哎,虽说是CTO,但我只不过是资深的技术人员,并不是什么值得大惊小怪的立场。妳们也不是我们公司的员工,把我当成一般的猫对待也没关系喔。」

这番莫名其妙的话,令虎尾脸部抽搐。

「……橡守先生……就算舍弃大人的威严也想被年轻女孩宠爱吗……」

身穿燕尾服的波斯猫轻轻地哼了一声。

「你还是一样没礼貌呢。多向暮居学学。没想到会派来这样的美人儿代替他导览,实在是很机灵呢。」

「……导览吗?」

那由他感到纳闷。

侦探克雷威尔并没有特別向她们提起这件事。

虎尾慌慌张张地对着波斯猫低声耳语:

「不是啦,橡守先生。她们只是碰巧在这里消磨时间。导览工作是由暮居公司的公关部长负责。」

「……嗯?不是这两个女孩吗?什么嘛,暮居也真不机灵──」

橡守轻易地推翻前言,非常失望地歪了歪眼角。正因外表是猫,闹别扭的脸色也很可爱,不过一想到其实是一把年纪的大人,就感觉有点微妙。

小历从橡守背后把他的脸颊往左右拉开,并且糊里糊涂地喃喃自语:

「猫……猫开口说话了……?」

「……不,这个部分没必要现在才感到惊讶。」

不知是否有听到周围人们的对话,小历淡漠地开始对橡守摸摸。

的确在这个「飞鸟帝国」,会说话的猫真的很罕见。

就算在猫妖茶屋或其他店铺,大多数妖怪的AI都不成熟,为了隐瞒这一点所以都设定成闭口不说话。前些时候造访的招鬼屋温泉度假大饭店也是,里面的黑猫员工只会用手势和简单的文字表达意思,但是不会说话。

在任务中给予提示或讲述故事的NPC又是另一种情况,不过虽然他们也能实现对话,但是和人类相比还是有种不协调的感觉。

玩家以角色扮演的感觉扮成妖怪的例子并不少,不过在这个领域也没有「猫」。

这个措施似乎是为了提防假装成AI或NPC,做出偷窥或色狼行为的不肖人士,在「飞鸟帝国」内,基本规格是不能变装成「比本人还要小的个体」。

任务中的事件或演出的一环,有些例子会强制改变样貌,不过这种情况下在离开任务时就会恢复原状。

虽然眼前的橡守看似很常见,但其实算是特例。

(营运专用的特殊虚拟角色……是这样吗?)

尽管心里有不少疑问,但在那之前还有令人更在意的事。

「那个,代替他导览是指──侦探先生怎么了吗?」

虎尾夸张地耸耸肩说:

「他因为夏季流感病倒了。寄来的邮件还有错字,实在是一点也不像他。所以,今天是由他的助手来导览……」

「助手?」

那由他还没见过这个人。在接受矢凪委托时,虽然侦探曾经明言「平时有负责战斗方面的助手」,不过因为没遇过,所以甚至怀疑是否有这号人物。

看来似乎真有其人。

波斯猫橡守优雅地坐到沙发上。

「因为我们比碰面的时刻还要早到。那就慢慢等吧。」

另一方面虎尾很快地转身说:

「那我先失陪了。我得回去工作,事情有点多──」

「嗯,加油。」

随着橡守挥动肉球,虎尾正打算离开房间时──

那由他连忙叫住他。

「请等一下,虎尾先生!我有些事想问你……那个,侦探先生的『助手』是谁?」

回头的虎尾皱起眉头,露出微妙的笑容。

「咦?妳没有听暮居提起过吗?唔嗯……」

撇下上司就想离去,看来他真的很忙。也许是察觉到说明很花时间,橡守被小历摸着喉咙郑重地说:

「没关系,虎尾。等待的期间就由我向两位小姐说明好了。你回去工作岗位吧。辛苦你带路了。」

「啊……不好意思。那之后就拜托您了。」

虎尾摇摇晃晃地以悠閒的步伐离开侦探事务所。

那由他没办法,只得坐在橡守的对面。

(侦探先生得了夏季流感……要是也通知我就好了啊。)

大概是怕她来探病时被传染就糟了。那由他也快要期末考了。

波斯猫橡守瞇起夹鼻眼镜底下的眼睛,爱困地打了个呵欠。

「哎呀呀……虎尾也很忙呢。预定下周发布的新任务似乎发现了错误。这种时候还因为私事叫他带路,对他真是抱歉。这间事务所位于『净御原』时我来叨扰过几次,可是配合『百八之怪异』上线迁移到这里后,就再也没来过了。所以我不太清楚位置呢。」

「喔……」

橡守刚才说「因为私事叫他带路」。

「飞鸟帝国」营运公司的CTO这样重要职位的人,特地因为「私事」委托外部的克雷威尔在游戏内观光导览,令人搞不懂是什么状况。

或许是察觉到那由他的疑念,橡守的猫脸轻轻一笑。

「妳似乎心里充满了疑问,那么,妳想从何问起呢?先从暮居的助手可以吗?」

「这我也想知道……不过在那之前,侦探先生的感冒不要紧吧?那位一本正经的侦探先生,连VR空间里的导游工作都中止,该不会相当严重──」

那由他没有发觉自己的声音有些颤抖。

无论是病人或受伤的人,在VR空间里都会大幅减轻身体的负担。如果症状轻微,他应该会戴上AmuSphere在这个空间里正常工作。

可是他甚至无法登入,那表示他已经发烧到意识不清了。

橡守闭上眼睛。

「这个嘛~我也不清楚他的病况,只能询问本人了……哎,应该不要紧吧?以前暮居感冒还来工作时,我曾经有些严厉地叱责他。他应该学会了要是在感冒的状态下满不在乎地在我面前出现,铁定又会挨骂。」

虽然不至於可以放心,不过那由他暂且能够理解。

小历从沙发旁边一面抚摸橡守的喉咙,一面连连点头。

「没错没错。感冒时如果不乖乖躺着就会传染给別人呢~我们公司也是一群老爷爷,对于这点特別严厉。嗯,我这十年来倒是都没有感冒过。」

经过短暂的沉默,小历眼睛朝上看着那由他。

「……啊,我并不是在说笨蛋不会感冒这回事喔。」

「我什么都没说,而且也没有这么想。像小历小姐的情况,因为不太会累积压力,而且很爱笑,所以免疫系统很强。独自生活得了感冒真的很痛苦……健康才是最重要的。」

经常被怀疑是妖狐的侦探先生果然是人类。

橡守严肃地点点头。

「暮居都病成这样了,所以今天就由別人代替他导览。我还以为是妳们,结果搞错了……因为交代给虎尾联络,我也没有掌握细节,不过说到助手……就是『她』了吧?」

「……她?」

这个词汇只是第三人称代名词?或者是恋人的意思呢──?在确认这点之前,通往侦探事务所内侧的门打开了。

「午安~橡守先生,抱歉让您久等了。我是『黑猫』的莉莉卡‧罗格里耶~」

随着有些拖长语尾的甜美声音出现在眼前的人,是莫名和蔼可亲的弓箭手。

改编和服的短版上衣上面装备了弓道用的护胸,下半身穿着狩衣和脚绊。

露出雪白香肩和紧实腹部的模样,著实散发出引人注目的魅力,不过那由他对她背上那把过分讲究的弓感到十分讶异。

鸟打又黑又结实,末弭装饰了突出的两只角,令人联想到鬼。以一把弓来说,那颇具特色的外观,资深玩家绝不可能看错。

(那是……「黑鬼灯」?)

同时能射出三支箭的这把稀有弓,对于所有使用弓箭的玩家来说可是羨慕不已的装备。

虽然战巫女那由他和忍者小历无法发挥它真正的价值,不过假如入手了,倒是值得为了这个理由研议转职。

拥有这种稀有装备,可见自称「莉莉卡‧罗格里耶」的玩家相当强。

波斯猫满意地点点头。

「哎呀哎呀,好久不见,莉莉卡。虎尾说的公关部长就是……去年妳还是普通职员吧?」

弓箭手和蔼可亲地咯咯笑。

「讬您的福,我升职了♪薪水也增加了2%~」

「……因为不知道金额也没办法说什么。不过,妳担任要职才加这么点薪水,该不会被暮居骗了吧……?」

被橡守指出重点的莉莉卡,把纤细的手指放在嘴边,刻意笑着说:

「嗯~……那是因为我和海世的关系──那个,妳们是那由他和小历吧?」

她的目光从橡守身上移开,对那由他她们也露出灿烂的笑容。

「幸会♪我是『黑猫』的职员,海世的下属莉莉卡‧罗格里耶。啊,虽然这很像玩家名称,不过是本名喔。妳们的事,我有听海世提起……」

令人联想到特种行业的撒娇声音,使小历脸部抽搐。

「……等等,等等。等一下。我还没办法理解──暂且不论会说话的猫……咦?黑猫?职员?『海世』?」

该吐嘈的地方太多,让那由他也为之咋舌。

莉莉卡感到不可思议似的歪著头。

「是啊,黑猫。『Clover's Network Security Corporation』──简称黑猫【CloNeCo】啊。虽然社长是海世,不过帮公司取名的人是我。很可爱的命名方式吧~?」

和蔼地笑着的莉莉卡恐怕比小历年长,不过故意装出来的声音和说话方式很可爱。虽然会被同性讨厌,不过看来男性很吃这一套。

实际上橡守也完全笑颜逐开,喉咙里呼噜呼噜地直响。

──直呼自家公司社长名字的妙龄职员,如果关系普通不可能做出这种事。她是克雷威尔从前的朋友?或是恋人般的存在呢──无论如何,关系肯定很亲密。

(本名是莉莉卡‧罗格里耶……外国人?侦探先生很擅长英语会话,难道──)

像是打断那由他的联想似的,小历向莉莉卡寻求确认:

「呃……也就是说……莉莉卡小姐是侦探先生公司的职员,是代班导游……?」

「嗯!因为海世感冒臥病在床,所以由我来代班。橡守先生是我们公司股东之一,海世也为了今天的工作做了各种準备……却在这么重要的时候感冒了,现实中他的运气很差呢……」

莉莉卡夹杂著叹息发牢骚,并把手放在膝盖上,向波斯猫橡守深深地行个礼。

「橡守先生,真的很抱歉……海世本来也很期待今天的工作──今天就由我带路,还请多多指教♪」

虽是刻意挤胸强调的姿势,或许是脸蛋和态度一致,很神奇地非常自然,不会令人不快。甚至感受到也能通用在接待客人的女公关的专业精神。

「不会不会,我才要请妳多多指教。」

受到接待的波斯猫愉悅地点头,接着把目光转向那由他等人。

「假如没有特別的预定行程,妳们要不要也一起来?虽然没有战斗,不过能看到有点有趣的东西喔。」

这个提议令那由他不由得和小历互看一眼。

小历毫不客气地来回抚摸波斯猫的下巴。

「有趣的东西是什么?不就只是普通的游戏内观光吗?」

莉莉卡闭上一只眼睛,代替橡守回答:

「那个,今天不是『飞鸟帝国』的导览,橡守先生是要视察我们公司的办公室。『黑猫』的主要办公室位于虚拟空间,对于思考在VR里建构办公室的中小企业,同时也是适合的模型室──」

或许是关系到保密义务,莉莉卡犹豫著该如何说明,橡守接着说:

「其实研议参与合作『百八之怪异』的企业之中,有好几间公司对导入VR办公室很感兴趣。我们公司并未经营这种事业,所以把这样的商谈转给暮居──仔细一想,我也不太清楚暮居公司详细的情况。既然要介绍给別人,我觉得这样不太好,所以这次才来拜托他导览。」

小历张大了嘴巴。

「咦?侦探先生的办公室不是这里吗?他都是在这里工作啊。带来一台复古的电脑,喀哒喀哒喀哒喀哒地打字……」

莉莉卡把手放在自己的脸颊上,非常困扰似的眼睛往下看。

「的确对海世来说,这里就是工作空间……不过公司位于其他伺服器,并没有依存『飞鸟帝国』的系统。那里也有社长室,可是因为最近很多导览工作,待在这里似乎比较方便。」

橡守优雅地抚摸胡须,再次注视著那由他。

「因此,要不要一起来呢?虽然不会有敌人出现,也无法取得稀有道具,不过应该可以消磨时间。」

老实说,其实很感兴趣。暂且不论一般的职场见学是否有趣,VR技术的活用例子似乎值得一看。

最重要的一点──「莉莉卡」这名职员,也令人有点好奇。

「我是很想去……小历小姐要去吗?」

小历从左右抓住橡守的双手让他随意跳舞,同时和那由他视线交会。

「嗯~我也算是有兴趣,就去看看吧!因为是侦探先生的公司,说不定外表是很棒的超高层大楼那种近代办公室,或者反而像是明治时代的砖造房屋,会不会是这种感觉?」

莉莉卡轻轻一笑。

「海世的喜好从这间侦探事务所最能了解。至於办公室,反倒是呈现出职员个人的喜好……那就大家一起去吧。内侧的隐藏通道,就是连接到办公室的传送门。」

她飒爽地转身,站到通往侦探事务所内侧的拉门前面。

前方是细长的走廊,和备有简易厨房的茶水间,附有家庭剧院的暖桌房兼休息室。

因为季节是初夏,现在不常使用暖桌房,不过那由他有种预感,到了冬天大概会和小历一起泡在里面。

小历很自然地抱起波斯猫,跟在莉莉卡后面。看到这个模样,那由他不禁叮嘱她:

「那个……小历小姐,虎尾先生也说过了,那个人其实是个成熟的大人……」

「咦?可是…………他不是猫吗?」

「妳高兴就好~」

橡守也觉得小历的应对很有趣,所以不打算阻止她。就立场来看,他应该不是出于色心,话说实在搞不懂让外表变成猫的必要性。

「……恕我冒昧,为何你的虚拟角色是猫呢?玩家方面并没有这样的外貌设定吧?」

橡守像猫一样搓脸。

「嗯,这是设定成合作企业的人视察时能够使用,没有能力值的角色。完全没有攻击能力,而且是会被敌人无视的特殊规格。虽然很矛盾,不过妳可以想成是『里面有人的NPC』。在除错作业中偶尔也会使用……妳们有听说过『猫咪视察团』吗?」

「喔,我知道。追上去就会消失的稀有角色的团体吧?」

虽然那由他是第一次听说,不过小历似乎知道。

橡守满意地点点头。

「它的真面目,总之就是其他企业的合作负责人和我们的招待员,或是除错小组。明确的错误当然会在发布前消除,而想要确认在任务中现实的玩家有何反应时,为了实地调查就会以这种姿态进入游戏地图。」

那由他略微皱眉说:

「呃……不能假装成普通玩家正常地进入吗?」

「一般任务倒是可以,不过若是『试胆』类的个人任务,原则上其他玩家无法进入同一个空间……再来刚才也说过了,因为是会被敌人无视的规格,如果呈现和其他玩家分不清楚的人类姿态,反而会容易混淆。如果被误解成做出不当行为的外掛角色也会很困扰,假如是猫的外表,就会被判断成是妖怪的一种。」

虽然能认同理由,不知为何却无法释怀。

「顺带一提,视察团都是猫就会平安喜乐。商谈也容易谈成。」

这似乎是最大的理由。

穿过狭窄的走廊,通过暖桌房旁边,一行人在内侧墙壁前面停下来。

莉莉卡在土墙和柱子的空隙插入电子门卡,墙上浮现出模糊的木制拉门。

莉莉卡转过身来,以装模作样的态度再次行个礼。

「各位,欢迎来到Clover's Network Security。外貌设定将直接拷贝继承现在的姿态,接下来将会离开『飞鸟帝国』的系统。道具和能力值等完全不会反映出来,所以选单视窗的规格不一样也別太惊讶喔。」

随着莉莉卡的说明,拉门顺溜地发出轻微的摩擦声响,往横向开启。

在拉门另一边,有一台年代久远的平台型钢琴──

孤零零地摆在宽广的圆顶状入口大厅。

 

 

「Clover's Network Security Corporation」的VR办公室入口,是周围被许多道门扉包围的圆形大厅。

天花板是镶著玻璃的半球形,清澈的蓝天上飘着朵朵白云。

被小历抱着的橡守看着摆在正下方的平台型钢琴,他的猫脸露出微笑。

「喔,很有暮居风格的兴趣呢。话说他会弹钢琴吗?」

现实中应该避免把钢琴摆在阳光照射的地方,不过这个空间没有紫外线的影响。

「喔……侦探先生会弹钢琴,我现在才知道。」

那由他没有露出惊讶的表情,莉莉卡在她耳边偷偷地低语:

「不过他专门弹游戏音乐。古典乐几乎不会弹,所以可別要求他弹古典乐喔。」

那由他心想大概也是那样,然后重新环顾四周。

在入口外围一字排开的门扉数量,总计超过二十道,而且造型各不相同。

有老旧洋房的木门、仓库入口的铁门、像是老旧民宅玄关的栅门、毛玻璃的拉门──

此外甚至还有电影院或音乐厅那种左右对开的厚重门扉,或是令人联想到最新安全防护,附视网膜辨识的防盗门。

可以想像之所以完全缺乏统一感,大概是因为配合各个目的地的设计。

每一道门的上面,挂着写有目的地的门牌。

(社长室、系统开发部、会议室、接待室、共同工作空间、八鸟、罗格里耶、大柿、千手屋──啊,这些是职员的名字吧?)

此外还有写著人名的门牌。也许是职员各自的工作用个人空间。

而那由他等人穿过的木制拉门,上面挂着写有「三叶草侦探社」的门牌。

莉莉卡带领一行人,开始在外围绕行。

「如各位所见,从这个入口──应该说成『转运站』,可以移动到各个房间。个人用的工作空间,当房间主人不在时基本上都会上锁──现在社长室和八鸟先生那边都有上锁。啊,八鸟先生是副社长。因为出资额最多,所以是比海世地位更高的地下老板。」

她转向那由他等人之后,开始关于职员的追加说明。

「八鸟先生……感觉好像会吸花蜜的鸟类名字,这也是本名吗?」(注:八鸟与蜂鸟的日文相同)

「当然。公司员工的名字全都是本名喔。虽然八鸟先生是比海世遭遇率更低的稀有角色,不过他程式设计的技术犹如神灵附体,实际上,感觉我们公司是多亏了八鸟先生才能成立的~他是不用工作也能过日子的有钱人,是为了兴趣和体面才加入这间公司。虽然今天见不到他……橡守先生有和他见过面吗?」

被小历抱着的橡守摇摇头。

「不,我也没见过他。虽然有听暮居提起过他,他好像比暮居年长吧?」

「是啊~在我们公司他最年长。话是这么说,也还没四十岁……他是非常优秀的人,可是由于太过优秀,有时会做出一些莫名其妙的古怪行为。他和海世的交情非常好,我有时候会嫉妒他呢。」

她夹杂著玩笑所吐露的「嫉妒」这个单词,令那由他不禁有所反应。

──就算莉莉卡这个女孩是克雷威尔的「恋人」,那由他也不会嫉妒。自己和他也没那么亲密,而且在那由他眼中的侦探,终究只是「亡兄的友人」。

虽然打算如此认清──不知为何却心神不定。

莉莉卡没有发觉那由他神色有异,继续周全的导览。

「这种VR办公室的特点,是各个房间的增设、消去或变更装潢等都极为容易。可以準备个人房间给每一位职员,反之全体员工能齐聚一堂工作的宽广空间,也不用考虑租金,不论想要多少都能制作出来。有效率的办公室打造方式,会依照公司风气和营业型态而改变,不过这些摸索能以低成本立即切换尝试,这种适应性也是一大魅力。」

正觉得她怎能流利地说出这些话的时候,才发现原来在莉莉卡身旁的控制面板上显示著导览用资料。

「……话说这种内容在橡守先生面前算是班门弄斧呢。听说VR办公室的领航员是各家游戏厂商和研究机构。」

橡守露出苦笑说:

「不不,我们只是在现场不断试误学习,根源的部分意外地并不洗鍊。就像硬是把一栋房子反覆扩建一样。你们所做的事,说起来就是VR办公室的自由设计住宅。并非自家公司用的VR办公室,而是为其他公司设计VR办公室,并且有效率地提出,我觉得这是相当不错的著眼点。尤其像中小企业,即使有兴趣但却缺乏精通VR的人才,这种情形很常见。」

「能听到橡守先生这么说,海世一定也会很高兴♪」

那由他听着两个大人的对话,同时也确认其他门扉上面的门牌。

(……猫&虎咖啡厅‧Tigie Tiger、深海女仆咖啡厅‧缕缕家、海滩咖啡厅‧鲨鱼地狱、天象仪咖啡厅‧黑暗星云、喫茶室‧狐火、天空要塞‧玳瑁、猫妖寺‧鲣节堂──)

「……咖啡厅也太多家了吧?」

虽然小历说出理所当然的疑问,不过另外还混杂了有些可疑的名称。

「很多啊~不过呢,是有理由的──」

莉莉卡将手指放在深海女仆咖啡厅的门上。门扉是生锈的铁门,门把是藤壺的形状。

「……呃~这些全都兼作模型室。追求效率的办公室大致上往往都很像,所以就在附设的咖啡厅呈现公司的个性……猫&虎咖啡厅大致上就是各位想像的那样,因此今天先带大家参观这边的深海女仆咖啡厅。」

那由他忽然有种讨厌的预感,走到小历面前。不知为何,她觉得不能让小历走在前头。

「什么?那由小姐,怎么了?」

「没有……请小心別让橡守先生掉下去。」

由于不是在游戏里,所以不会有敌人出现。应该是用不著警戒,话虽如此,门扉的样子太古怪了。

然后,那由他心里不好的预感料中了。

随着难以名状的声音出现在门扉正前方的,是从嘴巴生出触手的章鱼头怪物。

「哔……!」

小历没能发出尖叫声僵在原地。假如她走在前头,大概会迅速拔刀挥砍,不过现在那由他挡在前面。

出现在眼前的怪物以宛如齿轮生锈般的僵硬动作点头打招呼,然后让出通往店里的路。

仔细一看牠穿着可爱的女仆装,但是外型太怪异,服装并未发挥作用。

牠似乎想引导客人进入里面,可是含混不清的声音实在听不清楚,勉强知道牠小声地嘀咕「咿啊咿啊」。

「……牠在说『欢迎光临』吗……?」

店内很暗。带点温度的潮湿空气流了过来,不过并没有特別的气味。

发出簌簌奇妙呼吸声的主体显然不是人,和拖著滴下水滴的黏著声音混在一起,不管愿不愿意,都令人感受到不祥的预兆。

突然一股凉意爬上背脊。

有个东西──

有某个极大的东西,坐镇在店的内侧──

「不要!別踏进这里!」

双手抱住橡守的小历倒退了两三步。

莉莉卡露出像是贴上去的笑容回头。她眼睛瞳眸的光芒消失了。

「咦~?明明很有意思啊……这里的评价很不错喔。像是用管虫吸管喝的硫黄风味鸡尾酒、用大王具足虫的壳烤的焗烤大鳍后肛鱼、还有別处吃不到的原创料理……」

小历用力地摇头。这个力道使橡守的身体也左右摇晃。

「不要!这里不行!我的警戒本能达到最高级,说这里绝对不行!就算是女仆咖啡厅,这里是和黄泉连接的冥途咖啡厅!」

莉莉卡很可爱地把手指放在嘴边说:

「嗯~喜欢深海的人倒是爱得不得了呢……这孩子也很可爱吧?瞧,黑溜溜的眼睛也很可爱,就连触手也是这么润泽的肌肤──」

「那个不管怎么看都是捕食者的眼神吧!还有『润泽肌肤』不是用在那种滑溜黏滑感的表现方式!妳也別害羞了!不要用钩爪装可爱!可恶,明明很诡异却有点可爱!」

对怪物女仆如怒涛般吐嘈的小历,坚决地站在原地不动。

被她的手臂抱住的橡守,悄悄地举起肉球。

「啊~莉莉卡,我今天也不想看这种吓人的地方~小姐也很害怕,的确能感觉到某种宇宙的疯狂和恐怖──话说,这显然不是暮居的兴趣,是八鸟先生做出来的吗?」

在女仆姿态的异形行礼前关上门,莉莉卡歪著头说:

「那个……关于这家咖啡厅到底是谁制作的,公司内部也不清楚。也许只是谁觉得有趣才隐瞒,不过大家都说『不是我做的』──因此,本来这几天海世要进行删除作业,不过他正要处理时却突然得了夏季流感病倒──」

「这是诅咒吧!侦探先生已经被诅咒了!这不是能轻率接触的案件!」

小历吓得脸色发白,那由他的思考静静地变得明澈。

(莉莉卡小姐所说的就当成是不好笑的玩笑话──侦探先生的公司,业务范围比我想像的更广……)

游戏内的观光业不可能有多大的收益──这个认知现在也没有改变,不过克雷威尔把这种没多少收益的事业当作开端,和「飞鸟帝国」营运方建立信赖关系,并展开后续的工作。

虽然不清楚他以多少费用承包建构其他公司的VR办公室,不过考量时势,这应该是具有相应需求的业务。

这个气氛异常的深海女仆咖啡厅,用来表现出「连这种东西都能实现」的技术也不错。结果虽然没有踏进里面,却能确实感受到不寻常的气息。

「真可惜……这个完成度肯定能导致心灵受创呢。」

莉莉卡不悅地移动到隔壁的门前。

这是组合废料制作,充满手作感的木门,中间镶了配上Q版化鲨鱼的可爱浮雕。

「海滩咖啡厅‧鲨鱼地狱……嗳,这边也有种非常讨厌的预感,我可以先问一下是什么设计概念吗?」

完全显露出戒心的小历重新把橡守抱好,开口询问。

莉莉卡笑嘻嘻地──露出宛如发现猎物的肉食兽般的微笑。

「这边是感觉会在B级电影中登场的各种鲨鱼,日夜展开豁出性命的生存竞争。有双头鲨、三头鲨、智力进化的鲨鱼、巨鲨、长了触手的鲨鱼、机械鲨鱼、飞天鲨、遁地鲨、僵尸鲨鱼、幽灵鲨鱼、乘龙卷风的鲨鱼、古代鲨鱼、长出手脚的鲨鱼等等──一边欣赏牠们交织而成的热血沸腾浩大场面,一边在海滩咖啡厅优雅地度过午茶时光的规格~」

小历迅速躲到那由他背后说:

「邪恶!莉莉卡小姐的笑容有够邪恶!这绝对是鲨鱼们团结起来袭击观众的套路!连猫都会无情地整只吞下去!」

「………………那种事……也不是没有…………」

被看穿的莉莉卡轻轻地移开视线,移动到下一道门扉前。

那由他不禁按住眼头说:

「那个……这是VR办公室的导览吧?比起惊悚风格的古怪咖啡空间,我觉得橡守先生也比较想看实际的工作空间……」

莉莉卡嘟起嘴巴。

「咦~那由他说的话和海世一样~不过首先必须『吸引顾客』吧?」

「或许有这必要,不过有句话说『过犹不及』,而且其他咖啡空间也令人有种讨厌的预感。」

剩下天象仪咖啡厅‧黑暗星云和喫茶室‧狐火,不过命名方式实在有点奇怪。

至於更前面的门扉,甚至已经不是咖啡厅,而是要塞和寺院。

莉莉卡苦恼地叹息。

「嗯~……算了。暂且这样吧。其他还有几间模型室,今天是配合橡守先生设定成这样的阵容──」

「……嗯。虽然觉得似乎相当有趣,不过下次再参观好了。先按照那由他小姐说的,让我看看工作场所吧。」

尽管橡守不疾不徐地告知,也许是因为小历用力抱住他,他看起来有点难受。

「这样啊?那……我带各位去共用的工作空间吧。那是团队作业时使用的房间,十分重视实用程度,是本公司自豪的办公室。」

莉莉卡带大家来到的地方,是在白铁外框镶上毛玻璃的门扉前。虽是在办公室很常看到的类型,不过毛玻璃刻有三叶草的图案,这个部分做工十分精巧。

「啊,这里看起来是普通的办公室……不像呢。」

几乎在莉莉卡打开门的同时,小历更正了她的见解。

门扉的确是普通的办公室风格,不过室内的情况有点奇怪。

里面是包含座位、办公桌和立体显影,宛如驾驶舱的球体有六颗──

这些球体发出白色光泽,朝向房间中心配置成圆形。

「总觉得……好像游乐园的游乐设施呢。」

「啊~可以理解。」

小历也同意那由他的第一印象。

各个球体并未固定,稍微浮在半空中。

莉莉卡发出导览用的清澈声音说:

「这里是专心进行联手作业用的工作舱。请各位分別坐上去。工作舱的尺寸会配合每个人的体格而改变,橡守先生也请直接坐上去。」

「似乎是如此。那么,失礼了。」

橡守从小历的手臂中跳下去,慢吞吞地钻进一个工作舱。

球体以气球瘪掉般的流畅动作,立刻缩小成猫用的尺寸。

那由他和小历也分別坐上別的工作舱。

头部和手臂的重量立刻消失,被一种奇妙的浮游感包覆。

(……咦……?身体……很轻?)

身体没有陷入支撑到头部的柔软靠背,有一种仿佛处於无重力空间的错觉。

「喔?咦?呜哇,这是什么?好松软喔!」

小历响起欢呼声时,在那由他眼前的立体显影上,映照出坐在其他工作舱里的莉莉卡的身影。

画面边缘也显示出开心的小历和放松的橡守。

莉莉卡露出像是推销员的微笑,淡淡地开始说明:

「我们在这个工作舱费了不少心思,能够稍微减轻系统方面工作常见的,所谓『爆肝』的负担。当然避免陷入那种状况非常重要,不过实在是容易接到急件,这就是安全防护相关企业的宿命。」

正面的画面上,开始接连显示功能说明的文字。那由他在快速浏览时,莉莉卡毫不停顿地继续解说:

「原本在现实世界的本体是躺在床上,不过为了在作业中不会意识到头部和手臂的重量,因此在工作舱内削减了九十%的重力感觉。不过假如太常使用,回到现实世界时会觉得身体很沉重,这也是个缺点……不过终究只是感觉的问题,我们的肉体现在也处於重力下,所以和实际的宇宙滞留不一样,对身体几乎没有影响。」

在许多VRMMO之中,原本身体就能变轻至某种程度。若非如此,那由他也无法在游戏中战斗,甚至还有像Alfheim Online那样以「飞天」体验为卖点的游戏。

但是,姑且不论以动作为主的游戏,在VR办公室的工作空间内特意把自己的体重削减的例子,那由他也不常听到。

「球体内的桌子和沙发部分,能像黏土一样随意变形。只有意识到『想移动』时才会变形,其他时候会自动固定。扶手也有弹性,是能追随动作支撑的规格……因为手臂没有重量,与其说是座椅扶手,当成移动身体时的扶手才是主要用途。」

在立体显影的一角,小历像小狗一样四处玩弄周围。

「喔~这是什么!真有趣~!咦?真的只有想变动时会变软!质感和摸起来的感觉跟我想的一样!这是怎么回事?」

那由他也对第一次的感觉感到困惑,她配合姿势调整工作空间。

身体被包覆的感觉非常接近发泡颗粒座垫,不过自己的体重异常地轻,弹力能按照想法改变,另外形状也能随意固定,形成现实中不可能实现的乘坐感觉。

「各种操作面板可以改造成便於使用,也能使用以前的键盘和鼠标。也有脚踏开关……现在是顺应思考的规格。例如,心里想着『想按下切换键』时,脚踏开关就会变成切换键。复制、贴上、发送邮件或叫出搜寻引擎等,如果是电脑上面有的功能,这种规格几乎都能反映出来。」

小历发了一封邮件到那由他的工作空间。

「那由小姐,这封邮件有寄到吗?」

「我有收到。这样子很轻松呢。」

脚踏开关能变成想要的功能,虽然不起眼但易于使用。启动计算机、确认气象等,用不著特地选择APP也能立即反映。

画面边缘的橡守用肉球来回抚摸下巴。

「也可以躺着,把作业用显影摆在天花板啊……原来如此,这很不错。的确有种不可思议的感觉,不过那大概终究是『就我们的世代』而言吧?要是出现从出生起就接触这种VR空间成长的世代,一定会觉得这种功能是理所当然的,而且能够自然地对应。已经不需要用手脚输入决定,光凭思考就能完成全部的作业……在旁人眼中接近超能力的这幅作业情景,大概也不是在遥远的未来才会实现呢。」

莉莉卡轻轻一笑说:

「今天橡守先生的视察,正是以这个为主要重点对吧。那么,就別再卖关子──实际进行试用吧。」

在那由他面前展开的3D立体显影,浮现出「※思考输出实验模式※」的文字。

「思考……输出?」

映在萤幕一角的莉莉卡点点头。

「通常使用电脑的作业中,要经过用手指敲打键盘,或是用萤幕画笔描绘等输入作业,结果就会反映在档案上。本公司的『思考输出系统』省去了这些输入作业,『只须思考』就能完成档案,是一项划时代的技术。在用语方面与其说是『借由思考的输入作业』的含义,感觉说成『思考输入』比较正确──开发者八鸟先生,基於『把人脑当成一台电脑,将在脑中完成的资讯输出到外部』的设计思想进行开发,所以变成『思考输出』这个名称。与其用言语说明──实际体验比较容易明白喔。」

映在萤幕上的莉莉卡,画面外手边正在进行某些操作。

「关于图像和文字,还有3D模块与程式的制作,思考输出能以相当高的精密度完成。由于3D和程式需要专业知识与熟练度,因此这次就透过平面的『图画』──从现在开始的二十分钟,会把功能切换成开启,请在脑中构思喜欢的图画或是照片。若能在脑中精细地想像,就会直接反映在档案上。并且,张数越多,想在短时间内画得更快……就越能实际感受到这个功能真正的价值。」

莉莉卡指示后,脑中出现了某些变化。

随着关闭的回路突然连接的不协调感,眼前的作业用显示器变成画布。

之后上面浮现出那由他在脑中构思的「图画」。

(……什么……这是什么?)

上面画出了在「猫妖茶屋」当服务生工作的猫群的身影。

那由他陷入混乱。

光是思考「画这种图画吧」,不用动笔就能表现出构思的图画。

由于一开始思考很模糊,所以图画也很粗糙,但是继续思考处理细部,就会直接反映在档案上,每隔几秒就更接近写实的画。

觉得画错了就立即修正,想尝试时就进行作业,想确定时就会当场固定结果。

不会有手工作业的线条歪斜,一度画好的线条瞬间就完成调整,细微的色彩浓淡和阴影的调整都能随心所欲。

不必用手指进行任何操作,全都「按照想法」变化,使脑中构思的图画完成──这简直宛如将思考直接当场输出。

(……想画下一幅画时会自动切换画布,前一幅画则会被储存……对了,这样也不必记住软体的操作方法──)

使用图层、调整色彩、遮色、线条修正、覆写、档案命名储存、复原和重做──这一切的指令,也不用按软体上的图示或操作钮,只须思考「我想这样做」就会被执行。至於复原和重做,一觉得「画错了」,之后便已经是完成修正的状态。

就连影片都能随意制作,那由他画出的猫妖茶屋的猫群,开始在画面中轻快地跳舞。

而作业速度显然与现有的技术是不同次元。

「──二十分钟到了。要关掉『思考输出』喽~」

过了预告的时间,莉莉卡一把这个功能关掉时──

那由他在十分之一的重力下身体靠在靠背上,暂时有点四肢无力地发呆。

虽然身体很轻盈,心脏却跳得非常剧烈。她自己也知道胸部比平时更加大幅地上下晃动。

那不是因为接触新技术的兴奋感,单纯是疲劳感引起的变化。

那由他描绘的图画和影片接连完成,仅仅二十分钟的作业时间就完成了大约十件作品。

──也许只要有半天时间,就能做出一部电影。

(……这个是……这种的……)

有好一段时间,内心的冲击使她无法好好地说话。

橡守隔着萤幕发出仿佛自言自语的困惑声音。

「……唔嗯──这是……算是VR办公室独有的功能吗?连我们公司的开发部也没做到这种程度。但是──」

莉莉卡露出苦笑说:

「是的。就算短时间也很疲劳吧?虽然在时间方面的作业效率很高,不过还没习惯前大脑累积的疲劳非常惊人。另外,习惯与否个人差异也极大……平常越习惯设计或绘制等创造性作业的人能越早习惯,若非如此就很难运用自如。而且这是八鸟先生为了『提高自己的作业效率』所制作的系统,因此从医学观点来看究竟如何,这方面仍未进行验证。」

四肢无力的那由他无法动弹。

虽然真的想要活动的话也不是做不到,单纯只是因为疲劳感太严重,而减少了意欲。

总之她先说出感想。

「也就是说……像是那个吧?在学会骑脚踏车之前可能会摔车,或是很难保持平衡,不过学会之后速度会比走路还快,而且很轻松──」

莉莉卡隔着萤幕拍手说道:

「喔,没错没错。就是这种感觉。习惯后真的很轻松,像开发者八鸟先生,加上AI的辅助就能独自完成二十人份的工作量……反过来说有点可怕吧?」

那由他从作业用工作舱摇摇晃晃地走出来,然后窥视隔壁的工作舱。

不出所料,小历的眼睛转个不停。

「……小历小姐?妳不要紧吧?」

「……我……我鼻要挤……」

小历以显然并非不要紧的口齿不清的语调嘟囔,摇摇晃晃地倒向那由他的胸口。

虽然作业中的画面逐渐画出漂亮的前卫绘画,可惜的是那由他的艺术造诣并不深厚。

橡守笔直走近两人脚下。

「我听虎尾稍微提过,这的确很厉害──虽说目前由于疲劳感过大还无法普及,不过几年后可能会变成理所当然的技术。」

「呃……咦……我不觉得自己能把这种东西运用自如耶……」

虽然小历脸部抽搐,不过就那由他的看法,她觉得习惯后应该是可行的。

「不过开发者八鸟先生,他自己开发后却似乎怀疑这项技术呢。」

橡守的指摘令那由他也感到意外。如果这种技术完成,感觉能得意洋洋地向世人发表。

走出工作舱靠近他们的莉莉卡,感到困扰似的歪著头说:

「唉……他说『弄错方式了』──说什么『不要有体感时间,比起在现实世界的经过时间更能提升作业效率』之类的……老实说,海世和八鸟先生的对话内容太艰涩,我听不太懂……似乎是将现实中的几分钟时间,在VR空间延长为体感上的几天时间,听说他正在別的地方开发这种系统。看起来也不是没办法并用的技术,也许不会白费……橡守先生知道些什么吗?」

波斯猫闭上眼睛说:

「体感时间的延长啊──虽然我读过几篇那种研究论文,但实在无法说是否已经实现。假设已经实现了,现在应该还是极机密资讯。研究本身肯定还在进行,不过这也不是暮居这边的规模能处理的,我个人对此也没多好的印象。怎么说呢……我也觉得那样子大脑和精神无法维持吧?老实说,我觉得现在的『思考输出』也是充分超过你们公司规模的成果了。」

「啊──不敢当。」

「是否为可以普及的技术,的确是令人苦恼的问题呢。我也能理解暮居担心的理由。」

那由他再次对橡守的发言感到困惑。才刚觉得可以大力称赞,却又莫名地含混不清。而莉莉卡看起来像是已经预见了她的反应。

「那个,不好意思……这是很厉害的技术吧?熟悉之后,现实中的作业就无法竞争──」

那由他话说到一半就结巴了。

「现实中的作业效率,无法和VR空间的作业效率竞争」──

她原本打算这么说。

也就是说,无法把「这个」运用自如的人,作为劳动力的价值就会显著低落。

同时,在这套系统普及的领域,以往得靠几十人完成的作业会变成只要几个人就能推动。

结果,会出现多少失业者呢──那由他想像不到。

这项技术,也许会使各种产业中人力资源的供需平衡急速扭曲。

能减少人事费的经营者或许会很高兴,对于少人数的中小企业来说应该也是一大福音,不过变化太快速时,有可能对现有的劳动阶层招来许多不幸。

令人苦恼──

即使克雷威尔他们隐匿这项技术,再晚一些其他企业也几乎肯定能创造出这种技术,没办法阻止这个发展。

看到噤声的那由他,橡守先生优雅地微笑道:

「那由他小姐,这是很厉害的技术喔。简直是技术人员的希望。但是,希望有时会让人变得盲目、狂热。处理它的方式非常困难。话虽如此,没有希望就无法期望未来──我们人类经常和这样的纠葛妥协,并且走过各个时代。下一个世代──会变得如何呢?」

橡守的话就像猫一样达观。

「但是,获得了不错的体验是肯定的。虽然还很粗糙,但是这项技术隐藏着有趣的可能性。总务省的菊冈大概会很高兴吧。」

莉莉卡暧昧地微笑道:

「嗯,菊冈先生已经来过了。他对刚才的深海女仆咖啡厅也讚不绝口。不过……海世似乎不擅於应付他。海世还说出『比我还可疑的人,实在是无法信任』──这种失礼的话呢。」

橡守笑得溜肩晃动。

「原来如此,以气质来说算是半斤八两啊。可是,SAO事件后VRMMO能保住命脉,都是多亏了像他这种反对限制派的官僚和议员。哎……虽然我也觉得应该有内幕,但他肯定是个优秀的人才。我想暮居也明白,可別和他作对啊。」

他们共同友人的名字,那由他和小历当然没听过。

因为大脑疲劳的余波浑身无力的小历,靠在那由他身上发牢骚:

「……呜……感觉好累喔……我想吃甜食……具体而言是芋头羊羹或芋头金锷烧之类的……」

莉莉卡轻轻地拍手说道:

「那要不要去『喫茶室‧狐火』?那里是没有惊悚要素的和风喫茶空间,所以可以放心喔。这是想像京都鸭川沿岸,附室外露台的甜点店,虽然没有NPC店员,却是自助式吃到饱&无限畅饮♪这是外人无法进入的公司内部设备,所以当然是免费喔。」

小历的眼睛像小孩一样发出光芒。

「真的吗?没有陷阱吗?如果在这里背叛了我的梦想与希望,我会去劳基署匿名检举你们『有违法加班的嫌疑』喔。」

「…………很实际地戳中痛处了呢。没问题没问题。这是海世和其他公司的人商谈用的,制作时重视舒适性的空间。在猫咪的陪伴下休息,来一场茶会吧?关于最近的海世……我也有很多事想问妳们。」

莉莉卡始终笑咪咪的目光,从正面捕捉到了那由他。

──正好那由他也有事想问她。

她和克雷威尔的关系。

从她目前为止的口吻来看,至少不像是普通的雇佣关系。

「……好的,那我们移动脚步吧。」

莉莉卡的微笑立刻变成笑容满面。

「哇~♪能和这么年轻的女孩好好聊聊的机会太难得了~♪虽然做生意也很重要,不过其实我从刚才就有很多话想说,有些憋不住……橡守先生,不好意思我掺杂了个人情感。可是橡守先生也很在意吧?暂且不论谁才是他喜欢的对象,不过那个几近女性恐惧症的海世,虽说是在虚拟空间,却带着这么可爱的两个女孩去泡温泉喔!我猜想是不是已经进展到那种程度了,我和老公也一直在猜测──」

「…………………………『老公』?」

在开朗的声音中偶然间听到的那个单词,令那由他有所反应。

莉莉卡把手放在脸上咯咯笑着说:

「嗯,我老公啊,他说『海世最重视安全了,想必不会对女高中生出手』,我倒是觉得男人似乎永远都喜欢年轻女孩,我想宛如妖狐的弟弟多少也有这种像人的部分~所以有所期待──嗯……?妳怎么在发呆?那由他?」

小历代替思考停止的那由他,静静地瞇起眼睛。

「………………弟弟?」

橡守落落大方地点头说:

「她是暮居的姊姊。结婚后现在住在美国,所以也改了名字,她的丈夫伊森‧罗格里耶先生是一名优秀的律师,也在暮居的公司担任法律顾问。顺带一提,这位伊森先生是我的老朋友的儿子。我从他还是小婴儿时看着他长大,因为这个缘分,我也经由莉莉卡和暮居认识。」

橡守的这番说明,那由他并没有听进去。

(姊姊……侦探先生的……姊姊……?)

一点也不像。

莉莉卡是和蔼可亲,有种轻柔印象的开朗美女。可是一点也不像狐狸,而且,当然也不可疑。

小历的脸部又抽搐了。

「骗人~嗯……如果是侦探先生的亲属,应该会更……呃,就那个嘛。对油炸豆皮表现出异常的执著;能分辨在积雪底下蠢动的老鼠脚步声然后飞扑;或是尾巴分岔成九条,会喷出把人变成石头的毒气……之类的吧……?」

莉莉卡感到困扰似的歪著头说:

「咦~我们家像狐狸的人只有海世──啊,但是过世的爷爷也是狐狸脸,也许是隔代遗传喔?」

莉莉卡边閒聊边向前走,那由他不发一语,摇摇晃晃地跟在她背后。

──再加上思考输出的体验,那由他突然觉得有点累。

走在脚下的橡守说出一句:

「难道……妳误以为她是暮居的恋人吗?」

「…………不是,并不是那样。」

虽然那由他说谎敷衍过去,但是橡守用肉球拍打她的膝盖说:

「我对暮居有许多期待。可是,他在私底下似乎不善于拜托別人……我很担心他会不会崩溃。小姐,虽然得麻烦妳,但如果妳不介意的话,希望妳能照顾他。虽然他年纪比妳大,但在我眼中他还是个孩子。」

虽然外观是绅士般的猫,果然实际上是老成的社会人士。

那由他沉默地点点头。

虽然她不觉得克雷威尔需要自己这种小姑娘的帮助,但两人都是独自生活,附近也没有亲戚。

暂且不论感冒这点小病,一想到如果是更严重的疾病,她就背脊发凉。

也许是因为这层担忧──今天实在提不起劲。

那由他暗下决心,登出后就去探望他。她暂且切换意识,避免在和莉莉卡的茶会上暴露心思。

 

 

侦探克雷威尔分不清梦和现实,在床上说着梦话。

他也不清楚自己在说什么。话说现在自己处於何种状态,他连这点都不清楚。

额头上被放上一块冰凉的布,这畅快的感觉使他微微睁开眼睛。

一头乌黑秀发的女孩,很担心地盯着克雷威尔。

「……那由他……?为什么会在这里……门锁呢……?」

那由他皱起眉头说:

「刚才是你帮我开门的耶。你在门前直接倒地,我把你带到这里可费了一番工夫……有稍微退烧了吗?」

经她这么一说──好像有作了这样的梦。

一打开玄关她就在眼前,然后自己失去意识直接倒下──

他觉得在梦中,好像被非常柔软的触感包覆。

若是平常克雷威尔一定会脸色发青,不过偏偏现在他的状态没办法正常思考。

「……我……我有做出失礼的行为吗……?」

他用嘶哑的声音勉强询问,那由他叹气回答:

「病人不用在意那种无聊事。好像有些退烧了。我有买即食粥,你吃得下吗?」

「……不……我吃不下……」

「我知道了。我把补给维他命用的果冻饮料放在枕头旁边。冰箱里也有放好几包,如果你能吃东西就吃一点吧。你能喝水吧?」

她用纤细的手指,把插了吸管的杯子递到他嘴边。

克雷威尔没办法爬起来,含住吸管前端。

温水喝起来感觉非常甘甜,正是他身体极度虚弱的证据。

「……谢谢,我不要紧了……」

那由他很罕见地转变成生气般的严厉声音说:

「哪里不要紧了?为什么病得这么重却不联络我?……不,你怕传染给我,这我明白──总之等你痊愈了再说教,现在先好好休息吧。洗好的衣服好像烘干了,我去收拾一下。」

她似乎连待洗的衣物都帮忙洗好了。

也许是心理作用,室内的空气舒适多了。在克雷威尔睡着时她似乎进行了换气,也重新调节了温度与湿度。

「……不好意思,让妳做这么多事……」

正要走出寝室的那由他带着苦笑回头说:

「就是那个吧?如果是时代剧,或许会回答『爸爸,不是说好不提这件事吗?』……因为我没那么温柔,之后一定会要你还人情。感冒不快点好利息就会不断增加,所以请做好心理準备。」

克雷威尔无话可说,静静地闭上眼睛。

现在是几点?为何她会在这里?所有事情都不清楚,不过他也没有余力质问。

他又睡着,不知过了多久──

这时响起了敲门声。

那由他在门的另一边嘟囔:

「……侦探先生?你睡着了吗?……我今天该回去了。我明天再来──赶快好起来吧。」

原本以为她会直接离去,脚步声却停住了。

──这也许又是一场梦。

动弹不得的克雷威尔开始这样觉得时,听见了低语声。

「……其实,今天──我和侦探先生的姊姊,在VR空间里见到面。我一开始自己误以为姊姊是侦探先生远距离恋爱的恋人什么的……这种事本身,其实和我无关……」

也许是不知该怎么说,那由他停顿了一下。与其说是对着克雷威尔说话,听起来像是她知道对方睡着了,所以才自言自语。

「……当我知道是一场误会时──没想到我居然放心到连自己都吓了一跳……我的个性很差劲吧?可是,因为如果你有女朋友,我就得避免来找你……该怎么说……对不起。没事。我明天再来──啊,只有今天,我先保管你家的钥匙。因为离开时我得帮你锁门。」

结果或许是想说的话还没整理好,那由他含糊其辞从门前走掉。过了一会儿后玄关响起开关门的声音。

克雷威尔发着高烧思考。

──不会错了,这是一场梦。

真正的自己几乎意识不清,现在也没有退烧地持续呻吟。

枕边响起了邮件的提示铃声。

寄件人是住在美国的姊姊理梨香──

他有种讨厌的预感,一面用使不上力的手勉强拿起终端装置。

 

「海世,感冒不要紧吧?今天橡守先生的导览工作很顺利。他非常高兴,我也很开心。啊!还有我碰巧遇见了那由他她们!好可爱!好可爱!她们超可爱的!竟然有那种作弊等级的天然纪念物级美少女!之前见到的真寻也很可爱,不过那由他的可爱程度已经是犯罪了。小历也是很有趣的女孩,姊姊我今天心情超好的。我还加了她们好友♪尤其是那由他!那种乖孩子很少见,你要好好珍惜喔~姊姊也会全力支持你的。没~问题,一定有机会!不过要小心別被警察逮捕喔!那就再见啦~♪」

 

「………………………………完蛋了……」

和感冒头痛不一样的,在比喻的意义上的猛烈头痛,无情地袭向病床上的克雷威尔。

他实在不想重看一遍这篇过嗨的内容,只能精疲力尽地趴着,祈祷这是一场恶梦。

──虽说是因为被逼得走投无路,但是拜托姊姊现在让他后悔不已。

如果老实说「我感冒了」,橡守一定会笑着同意延后日程。

判断力低落有时会引起致命的错误──克雷威尔深深感受到这个残酷的现实,拿起放在枕边的果冻饮料。

然后指头碰到一张便条纸。

 

「请安静休息。我準备了对肠胃温和的食物放在冰箱里,如果你吃得下就拿来吃吧。明天我也会过来,钥匙先借用一下。」

 

不知何时放在这里的便条纸,上面一丝不苟的整齐文字实在很有那由他的风格。因为感冒身体虚弱的此时,这份温柔令他铭刻于心。

(……嗯,的确是……很少见的乖孩子……)

无奈年龄方面是个问题。

克雷威尔勉强喝下常温的果冻饮料,为了让身体康复,他再次坠入不算安稳的睡眠。

 

 

百八之怪异 开发室祕辛 其之壹

 

思考输出系统

「Clover's Network Security Corporation」目前向其他公司承包设计、建构VR办公室的工作,作为业务的一环。

由于不是游戏,所以并非「The Seed」的规格(※原本「黑猫」的VR办公室本身,是比「The Seed」扩散更早之前,由副社长八鸟活用现有的VR技术制作而成),虽然作为VR具有一定程度的兼容性,但是不存在能力值或特殊技能等。换言之是让以往便存在于网路上的虚拟办公室对应完全潜行系统,基於这番极其简单的构想而实现。

在这层意义上,八鸟先生接着开发的「思考输出系统」,正是以活用VR技术提昇业务效率为目标──虽然容易被人如此误解,不过他设计这套系统的最大动机是「想要一边抚摸猫一边工作」,起因於这个崇高且不容易实现的愿望。

为了抚摸猫,必须使用双手,或是一只手。

然而敲打键盘时,如果有一只手不能使用,效率就会变得极差。当初八鸟先生以「多加两只自己的手臂」这样的处置设法解决,可是没想到很碍事又难以使用,也经常发生想打键盘却变成搓猫的这种事态,因此得到的结论是「双手用来摸猫,工作不用手就能完成」。

现在,双手来回抚摸机器猫,同时借由思考输出编写程式,变成八鸟先生每天必做的事。

所有发明都只是为了这个理由,业务效率化只不过是副产物。

 

猫&虎咖啡厅 Tigie Tiger

经手建构其他公司VR办公室的「黑猫」,制作了各式各样的咖啡空间作为模型室。

其中之一的「Tigie Tiger」是有猫和老虎的喫茶空间。

「Tigie」是广岛周边的方言,不过语源是「大仪」的说法较为有力,「麻烦」、「费劲」的含义较为强烈。可以用在形容麻烦棘手的工作,而原本朝廷的重要仪式也称为「大仪」。

文字上的意义大体上是形容夸张、讲究礼法的麻烦之物,由于这个印象,可以推测也附加了这样的含义。

从这样的命名方式来看,喫茶空间的猫与虎似乎完全塞满整间店,不过这个「Tigie Tiger」本来的意图是「大仪大愿」,意味着「实现重大心愿的伟大仪式」。

伟大的猫、伟大的老虎共处一室,同时和两者交流,为了实现大愿养精蓄锐──正是这个咖啡空间的存在意义,可別误以为这里「只是老虎和猫一脸厌烦地在店里睡觉的猫咖啡厅」。

说不是就不是。

 

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